Marie Curie 7 faits sur le scientifique révolutionnaire

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Ce 7 novembre commémore la naissance de la légendaire scientifique Marie Curie (née Maria Salomea Skłodowska) il y a 152 ans. Avec son mari, Pierre, la Française d'origine polonaise a été la pionnière de l'étude de la radioactivité jusqu'à sa mort en 1934. Aujourd'hui, elle est reconnue dans le monde entier non seulement pour ses découvertes révolutionnaires, lauréates du prix Nobel, mais aussi pour avoir brisé avec audace de nombreuses barrières de genre pendant sa vie.

Curie est devenue la première femme à recevoir un doctorat. d'une université française, ainsi que la première femme à être employée comme professeur à l'Université de Paris. Non seulement elle a été la première femme à remporter le prix Nobel, mais aussi la première personne (homme ou femme) pour avoir remporté le prix deux fois et pour ses réalisations dans deux domaines scientifiques distincts.

Bien que les principales réalisations de Curie soient bien connues, voici plusieurs faits surprenants sur sa vie personnelle et professionnelle qui peuvent ne pas l'être.

1) Elle a travaillé dans une cabane

Il peut être surprenant de savoir que Curie et Pierre ont mené l'essentiel de la recherche et de l'expérimentation qui ont conduit à la découverte des éléments Radium et Polonium dans ce qui a été décrit par le chimiste allemand respecté, Wilhelm Ostwald, comme «un croisement entre un stable et un hangar à pommes de terre. En fait, quand on lui a montré les lieux pour la première fois, il a supposé que c'était «une blague pratique». Même après que le couple eut remporté le prix Nobel pour leurs découvertes, Pierre mourut sans avoir mis les pieds dans le nouveau laboratoire que l'Université de Paris avait promis de les construire..

Néanmoins, Curie se souvenait avec tendresse de leur temps ensemble dans la cabane qui fuyait et où les courants d'air étaient en dépit du fait que, pour extraire et isoler les éléments radioactifs, elle passait souvent des journées entières à remuer des chaudrons bouillants de pechblende riche en uranium jusqu'à ce qu'elle soit «brisée de fatigue». Au moment où elle et Pierre ont finalement soumis leurs découvertes à un examen professionnel, Curie avait personnellement traversé plusieurs tonnes de scories riches en uranium de cette manière..

2) Elle a été initialement ignorée par le comité de nomination du prix Nobel

En 1903, des membres de l'Académie française des sciences rédigent une lettre à l'Académie suédoise dans laquelle ils nomment les découvertes collectives dans le domaine de la radioactivité faites par Marie et Pierre Curie, ainsi que leur contemporain Henri Becquerel, pour le prix Nobel de physique . Pourtant, dans un signe des temps et de ses attitudes sexistes dominantes, aucune reconnaissance de Curie'Des contributions ont été offertes, et il n'y avait même aucune mention de son nom. Heureusement, un membre sympathique du comité de nomination, un professeur de mathématiques au Stockholm University College du nom de Gösta Mittage-Leffler, a écrit une lettre à Pierre l'avertissant de cette omission flagrante. Pierre, à son tour, a écrit au comité en insistant pour que lui et Curie soient «considérés ensemble… dans le cadre de nos recherches sur les corps radioactifs».

Finalement, le libellé de la candidature officielle a été modifié. Plus tard cette année-là, grâce à une combinaison de ses réalisations et des efforts combinés de son mari et de Mittage-Leffler, Curie est devenue la première femme de l'histoire à recevoir le prix Nobel..

3) Elle a refusé de tirer profit de ses découvertes

Après avoir découvert le Radium en 1898, Curie et Pierre hésitèrent à l'opportunité de déposer un brevet pour celui-ci et de profiter de sa production, malgré le fait qu'ils avaient à peine assez d'argent pour se procurer le laitier d'uranium dont ils avaient besoin pour extraire l'élément. Au contraire, les Curie partageaient généreusement le produit isolé de Marie's travaux difficiles avec des collègues chercheurs et diffusé ouvertement les secrets du procédé nécessaire à sa production avec les industriels intéressés.

Au cours du «boom du radium» qui a suivi, des usines ont vu le jour aux États-Unis, dédiées à la fourniture de l’élément non seulement à la communauté scientifique, mais aussi au public curieux et crédule. Bien qu'il ne soit pas encore complètement compris, le matériau vert brillant a captivé les consommateurs et s'est retrouvé dans tout, du dentifrice aux produits d'amélioration sexuelle. Dans les années 1920, le prix d'un seul gramme d'élément atteignait 100000 dollars et Curie ne pouvait pas se permettre d'acheter suffisamment de ce qu'elle avait elle-même découvert pour continuer ses recherches..

Néanmoins, elle n'avait aucun regret. «Le radium est un élément, il appartient au peuple», a-t-elle déclaré à la journaliste américaine Missy Maloney lors d'un voyage aux États-Unis en 1921. «Le radium ne devait enrichir personne.

4) Einstein l'a encouragée pendant l'une des pires années de sa vie

Albert Einstein et Curie se sont rencontrés pour la première fois à Bruxelles lors de la prestigieuse conférence Solvay en 1911. Cet événement sur invitation seulement a réuni les plus grands scientifiques mondiaux dans le domaine de la physique, et Curie était la seule femme parmi ses 24 membres. Einstein a été tellement impressionné par Curie, qu'il est venu à sa défense plus tard cette année-là quand elle a été mêlée à la controverse et à la frénésie médiatique qui l'entourait..

À cette époque, la France avait atteint le sommet de son sexisme, de sa xénophobie et de son antisémitisme qui ont défini les années précédant la Première Guerre mondiale. La nomination de Curie à l'Académie française des sciences a été rejetée et beaucoup soupçonnaient que les préjugés contre son sexe et ses racines immigrées étaient à blâmer. En outre, il est apparu qu'elle avait été impliquée dans une relation amoureuse avec son collègue marié, Paul Langevin, alors qu'il était séparé de sa femme à l'époque..

Curie a été qualifié de traître et de naufrageur et a été accusée d'avoir chevauché les queues de cochon de son mari décédé (Pierre était décédé en 1906 d'un accident de la route) plutôt que d'avoir accompli quoi que ce soit en fonction de ses propres mérites. Bien qu'elle venait de recevoir un deuxième prix Nobel, le comité de nomination cherchait maintenant à décourager Curie de se rendre à Stockholm pour l'accepter afin d'éviter un scandale. Avec sa vie personnelle et professionnelle en plein désarroi, elle sombra dans une profonde dépression et se retira (du mieux qu'elle put) des yeux du public..

À peu près à la même époque, Curie a reçu une lettre d'Einstein dans laquelle il décrivait son admiration pour elle et lui offrait ses conseils sincères sur la façon de gérer les événements au fur et à mesure qu'ils se déroulaient. "Je suis obligé de vous dire combien j'en suis venu à admirer votre intellect, votre dynamisme et votre honnêteté", écrit-il, "et que je me considère chanceux d'avoir fait votre connaissance personnelle ..." l'attaquant, Einstein a encouragé Curie «à ne tout simplement pas lire ce hogwash, mais plutôt à le laisser au reptile pour lequel il a été fabriqué.

Il ne fait aucun doute que la gentillesse de son respecté collègue était encourageante. Bientôt, elle se rétablit, réapparut et, malgré le découragement, se rendit courageusement à Stockholm pour accepter son deuxième prix Nobel.

5) Elle a personnellement fourni une aide médicale aux soldats français pendant la Première Guerre mondiale

Lorsque la Première Guerre mondiale éclata en 1914, Curie fut contrainte de suspendre ses recherches et l'ouverture de son nouvel institut Radium en raison de la menace d'une éventuelle occupation allemande de Paris. Après avoir personnellement livré sa réserve de l'élément précieux à la sécurité d'un coffre-fort de banque à Bordeaux, elle s'est mise à utiliser son expertise dans le domaine de la radioactivité afin de soutenir l'effort de guerre français..

Au cours des quatre années suivantes, Curie a aidé à équiper et à faire fonctionner plus de vingt ambulances (connues sous le nom de «Little Curies») et des centaines d'hôpitaux de campagne équipés d'appareils à rayons X primitifs afin d'aider les chirurgiens à localiser et à retirer les éclats d'obus et balles des corps de soldats blessés. Non seulement elle a personnellement instruit et supervisé les jeunes femmes dans le fonctionnement de l'équipement, mais elle a même conduit et opéré elle-même une de ces ambulances, malgré le danger de s'aventurer trop près des combats sur les lignes de front..

À la fin de la guerre, on estimait que l’équipement de radiographie de Curie, ainsi que les seringues à radon qu’elle avait conçues pour stériliser les blessures, auraient pu sauver la vie d’un million de soldats. Pourtant, lorsque le gouvernement français a par la suite cherché à lui décerner l’honneur le plus distingué du pays, la Légion d'honneur, elle a refusé. Dans une autre démonstration d'altruisme au début du conflit, Curie avait même tenté de faire don de ses médailles d'or du prix Nobel à la Banque nationale française, mais elles ont refusé..

6) Elle n'avait aucune idée des dangers de la radioactivité

Aujourd'hui, plus de 100 ans après la découverte du radium par les Curie, même le public est bien informé des dangers potentiels associés à l’exposition du corps humain à des éléments radioactifs. Pourtant, depuis les toutes premières années pendant lesquelles les scientifiques et leurs contemporains ont été les pionniers de l'étude de la radioactivité jusqu'au milieu des années 1940, on a peu compris concrètement les effets sur la santé à court et à long terme..

Pierre aimait garder un échantillon dans sa poche pour pouvoir démontrer ses propriétés incandescentes et chauffantes aux curieux, et même une fois attaché un flacon de l'étoffe à son bras nu pendant dix heures afin d'étudier la manière curieuse dont il brûlait sa peau sans douleur. . Curie, à son tour, gardait un échantillon chez elle à côté de son lit comme veilleuse. Chercheurs assidus, les Curie passaient presque tous les jours dans les limites de leur laboratoire improvisé, avec diverses matières radioactives éparpillées sur leurs espaces de travail. Après avoir manipulé régulièrement des échantillons de radium, les deux auraient développé des mains instables, ainsi que des doigts fissurés et cicatrisés..

Bien que la vie de Pierre ait été tragiquement écourtée en 1906, au moment de sa mort, il souffrait d'une douleur et d'une fatigue constantes. Curie, lui aussi, s'est plaint de symptômes similaires jusqu'à ce qu'il succombe à une leucémie avancée en 1934. À aucun moment, il n'a envisagé la possibilité que leur découverte même soit la cause de leur douleur et Curie's la mort éventuelle. En fait, tout le couple'Les notes de laboratoire et bon nombre de leurs effets personnels sont encore si radioactifs aujourd'hui qu'ils ne peuvent pas être consultés ou étudiés en toute sécurité.

7) Sa fille a également remporté le prix Nobel

Dans le cas de la fille aînée de Marie et Pierre Curie, Irène, on peut dire avec certitude que la pomme n’est pas tombée loin de l’arbre. Suivant les traces de ses parents, Irène s’est inscrite à la Faculté des Sciences de Paris. Cependant, le déclenchement de la Première Guerre mondiale interrompit ses études. Elle a rejoint sa mère et a commencé à travailler comme infirmière radiographe, utilisant des appareils à rayons X pour aider au traitement des soldats blessés sur le champ de bataille..

En 1925, Irène avait obtenu son doctorat, après avoir rejoint sa mère dans le domaine de l'étude de la radioactivité. Dix ans plus tard, elle et son mari, Frédéric Joliot, ont reçu conjointement le prix Nobel de chimie pour les percées qu'ils avaient faites dans la synthèse de nouveaux éléments radioactifs. Même si c'était Curie'plaisir d’avoir été témoin des recherches fructueuses de sa fille et de son gendre, elle n’a pas vécu pour les voir remporter le prix.

L'héritage de la famille Curie est à la fois poignant et bien accompli. Irène et Frédéric Joliot ont eu deux enfants, appelés Hélène et Pierre, en l'honneur de leurs incroyables grands-parents dont la mort était tragiquement prématurée. À son tour, Curie'Les petits-enfants de s continueraient à se distinguer également dans le domaine de la science. Hélène est devenue physicienne nucléaire et, à 88 ans, occupe toujours un siège au conseil consultatif du gouvernement français. Pierre allait devenir un biologiste de premier plan. 




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