L'histoire remarquable du mémorial des anciens combattants du Vietnam de Maya Lin

  • Peregrine Crawford
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Chaque fois que Maya Lin, âgée de 18 ans, traversait la rotonde commémorative de l’université de Yale, elle ne pouvait pas résister à passer ses doigts sur les murs de marbre gravés des noms des anciens décédés au service de leur pays. Tout au long de sa première et de sa deuxième année, elle a vu des tailleurs de pierre s'ajouter au tableau d'honneur en gravant les noms des personnes tuées pendant la guerre du Vietnam. "Je pense que cela m'a laissé une impression durable", a écrit Lin, "le sens du pouvoir d'un nom." 

Ces souvenirs étaient frais dans l'esprit de la fille d'immigrants chinois l'année dernière lorsque, dans le cadre d'une mission dans son séminaire d'architecture funéraire, elle a conçu un monument fortifié aux anciens combattants de la guerre du Vietnam qui a été gravé avec les noms de ceux qui ont donné leur vies. Encouragée par son professeur, l'étudiante en architecture l'a inscrite au concours national de design organisé pour le Vietnam Veterans Memorial à construire sur le National Mall à Washington, D.C.. 

Adhérant aux règles de la concurrence qui exigeaient que le mémorial soit apolitique et contienne les noms de tous les morts et disparus confirmés au combat pendant la guerre du Vietnam, la conception de Lin appelait les noms de près de 58000 militaires américains, classés par ordre chronologique de leur perte, à graver dans un mur en forme de V de granit noir poli enfoncé dans le sol. 

Le concours a recueilli plus de 1 400 soumissions, tant qu'un hangar de l'Armée de l'Air a été mis en service pour afficher toutes les entrées pour le jugement. Étant donné que toutes les soumissions étaient anonymes, le jury de huit membres a fait sa sélection en se basant uniquement sur la qualité des dessins. Il a finalement choisi l'entrée numéro 1026, qu'il a trouvée comme «un lieu éloquent où la simple rencontre de la terre, du ciel et des noms rappelés contient des messages pour tous». 

Son design n'a obtenu qu'un B dans sa classe à Yale, donc Lin a été choquée lorsque les responsables de la compétition sont venus dans son dortoir en mai 1981 et ont informé la jeune femme de 21 ans qu'elle avait remporté le design et le premier prix de 20000 $. Non seulement Lin n’était pas une architecte de formation, mais elle n’avait même pas de baccalauréat en architecture à l’époque. «Dès le début, je me suis souvent demandé si ce n’était pas une entrée anonyme 1026 mais plutôt une entrée de Maya Lin, aurais-je été sélectionnée?» elle a écrit plus tard.

Bien qu'elle ait conçu un monument apolitique, la politique de la guerre du Vietnam ne pouvait être évitée. Comme la guerre elle-même, le monument s'est avéré controversé. Des groupes d'anciens combattants ont dénoncé le manque de symboles patriotiques ou héroïques souvent vus sur les monuments aux morts et se sont plaints du fait que cela n'honorait apparemment que les anciens combattants tombés au combat et non les anciens combattants vivants. Certains ont soutenu que le mémorial devrait sortir du sol et ne pas s'enfoncer dans la terre comme s'il s'agissait de quelque chose à cacher. L'homme d'affaires H. Ross Perot, qui avait promis 160 000 $ pour aider à organiser le concours, l'a qualifié de «tranchée» et a retiré son soutien. Le vétéran du Vietnam Tom Cathcart faisait partie de ceux qui s'opposaient à la teinte noire du mémorial, qui, selon lui, était «la couleur universelle de la honte, du chagrin et de la dégradation». D'autres critiques pensaient que le design en forme de V de Lin était un message anti-guerre subliminal qui imitait le signe de paix à deux doigts lancé par les manifestants de la guerre du Vietnam.. 

«On n'a pas besoin d'éducation artistique pour voir ce dessin commémoratif tel qu'il est», a fait remarquer un critique, «une cicatrice noire, dans un trou, cachée comme par honte». Dans une lettre adressée au président Ronald Reagan, 27 membres du Congrès républicain l'ont qualifié de «déclaration politique de honte et de déshonneur». 

Le secrétaire à l'Intérieur James Watt, qui a administré le site, s'est rangé du côté des critiques et a bloqué le projet jusqu'à ce que des modifications soient apportées. Au-delà de l'objection de Lin, la Commission fédérale des beaux-arts a cédé à la pression politique et a approuvé l'ajout au mémorial d'un mât de 50 pieds de haut sur lequel voler les étoiles et rayures et d'une statue de huit pieds de haut de trois soldats sculptés par Frederick Hart, qui a qualifié le design de Lin de «nihiliste». La commission, cependant, a exigé qu'ils ne soient pas placés directement à côté du mur afin de préserver autant que possible l'intention de conception de Lin. (Une statue dédiée aux femmes qui ont servi pendant la guerre du Vietnam a également été ajoutée au site en 1993.) 

Cependant, après le dévoilement du mur commémoratif le 13 novembre 1982, la controverse s'est rapidement apaisée. Lorsque Lin a visité pour la première fois l'emplacement proposé pour le mémorial, elle a écrit: «J'ai imaginé prendre un couteau et couper la terre, l'ouvrir, une violence et une douleur initiales qui, avec le temps, guériraient. Son mémorial s'est avéré être un lieu de pèlerinage pour ceux qui ont servi pendant la guerre et ceux qui avaient des êtres chers qui ont combattu au Vietnam. Elle est devenue un lieu sacré de guérison et de révérence comme elle l'entendait. Pas même trois ans après l'ouverture du mémorial, le New York Times a rapporté que «quelque chose de surprenant est la rapidité avec laquelle l'Amérique a surmonté les divisions causées par le mémorial des vétérans du Vietnam.»

Lin a ensuite conçu le Mémorial des droits civiques à Montgomery, en Alabama, et la table des femmes de l’université de Yale, qui rend hommage aux premières étudiantes admises à son alma mater. En tant que propriétaire de son propre studio d'architecture à New York, elle conçoit une grande variété de structures allant des maisons aux musées en passant par les chapelles. Elle est toujours mieux connue, cependant, pour cette conception commémorative qui lui a valu un B à Yale. Lin a finalement scolarisé son professeur, qui a également participé au concours national de design pour le Vietnam Veterans Memorial et a perdu face à son élève..




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